Papież-Polak podczas swojej pielgrzymki do ojczyzny w 1999 r. pierwotnie miał przyjechać do Gliwic 15 czerwca. Uniemożliwiła mu to choroba. Msza na lotnisku gliwickiego aeroklubu odbyła się bez jego udziału, na pustym papieskim tronie położono wiązankę kwiatów.

17 czerwca papież niespodziewanie zmienił program dnia i przyleciał do Gliwic, co było jedną z największych niespodzianek tej wizyty w Polsce. Niezapomniany dialog Ojca Świętego z półmilionową rzeszą ludzi zgromadzonych na lotnisku gliwickiego aeroklubu przeszedł do historii. Jan Paweł II dziękował Ślązakom za "świętą cierpliwość do papieża". "Widać, że Ślązak cierpliwy i twardy, bo ja bym z takim papieżem nie wytrzymał" - żartował Ojciec Święty. "Wytrzymamy" - zapewnili chórem zgromadzeni. "Ma przyjechać - nie przyjeżdża, potem znowu nie ma przyjechać - przyjeżdża" - mówił papież, naśladując śląską gwarę. "Nic nie szkodzi"- zapewnili wierni.

"No to dobrze, jak nic nie szkodzi, to jakoś ze spokojnym sumieniem odjadę do Rzymu" - powiedział papież. "Zostań z nami" - wołali wierni. "Jeszcze pojadę Matkę Boską Częstochowską przeprosić i ze spokojnym odjadę, bo mi Ślązaki z Gliwic przebaczyły" - dodał Ojciec Święty, odnosząc się do planowanej jeszcze wizyty na Jasnej Górze. Wierni odśpiewali papieżowi śląską wersję "Sto lat": "Mo żyć, mo żyć, mo długo, długo żyć". "Szczęść Boże i Bóg zapłać" - powiedział Jan Paweł II żegnając się z półmilionową rzeszą wiernych na lotnisku gliwickiego aeroklubu.

Cykl wydarzeń upamiętniających tę niezwykłą wizytę w jej 20. rocznicę rozpoczął się w Gliwicach już przed kilkoma dniami. Na dwóch skwerach miasta: Dessau oraz Doncaster pojawiły się tabliczki okolicznościowe przedstawiające znane myśli i wypowiedzi Ojca Świętego. W mieście odbył się panel dyskusyjny z udziałem młodzieży gliwickich szkół średnich, finałowy przegląd inscenizacji scenicznych, których myślą przewodnią jest treść homilii: "Umiejcie zachować serce zawsze otwarte na wartości głoszone przez Ewangelię, strzeżcie tych wartości, które stanowią o waszej tożsamości". Zorganizowano dziecięcy "Bieg po kremówkę" - ulubione ciastko papieża.

Na sobotę Miejska Biblioteka Publiczna przygotowała grę miejską "Papież i gliwiczanie", która przypomniała nauki Jana Pawła II poprzez pytania i zadania bazujące na słowach i tekstach Ojca Świętego oraz faktach dotyczących jego wizyty w mieście. Rodziny malowały obrazy do myśli Jana Pawła II – "Dłonie są krajobrazem serca". Muzycznym zwieńczeniem atmosfery sprzed 20 lat były koncerty na Placu Krakowskim i w kinie Amok.