Józef Mehoffer pochodził ze spolonizowanej rodziny austriackiej. Jego dziadek Joseph Edler von Mehoffer był publicystą, pisarzem i c.k. urzędnikiem. Józef był uczniem Jana Matejki, studiował też na uczelniach wiedeńskich oraz paryskich. Przyjaźnił się ze Stanisławem Wyspiańskim, z którym początkowo miał w Paryżu wspólną pracownię. Zrealizowali razem, na początku swej drogi artystycznej, projekt polichromii Jana Matejki w prezbiterium kościoła Mariackiego w Krakowie, karton witraża przeznaczony do chóru tej świątyni. Mehoffer był profesorem Akademii Sztuk Pięknych w Krakowie. Dwukrotnie piastował godność rektora tej uczelni. Współzałożył Towarzystwo Artystów Polskich „Sztuka". Międzynarodową sławę przyniosło Józefowi Mehofferowi pierwsze miejsce w konkursie na projekt witraży mających zdobić gotycką kolegiatę św. Mikołaja we Fryburgu. Obraz „Dziwny ogród", jedno z jego najsłynniejszych płócien, zdobył wiele nagród w kraju i za granicą.